古くから伝承されてきた健康管理の知恵や、経験に基づくアドバイスなどが広く一般に広まったものをいう。一般の医療機関以外で行われ、医療施設による指導が行われていない療法であり、医学的根拠が希薄、あるいはまったくないものも含まれる。温泉に入って病気やけがの療養をする湯治や、心身療養を目的に環境のよい場所でしばらく過ごす転地療法、アロマテラピー、食事療法なども広い意味では民間療法と言える。土地ごと、さらには世界の国ごとに独特の療法がある。