不飽和脂肪酸のうち、n-3系多価不飽和脂肪酸で、人の体内では作ることができない必須脂肪酸である。えごま油、しそ油、亜麻仁油(あまにゆ)などに多く含まれる。n-3系にはほかに青背の魚に多く含まれるEPAやDHAなどがあり、α-リノレン酸も体内でEPAやDHAに変化するため、これらの機能も期待できる。n-3系は動脈硬化や心疾患のリスクを低下させ、アレルギーの予防にも有効とされる。α-リノレン酸は熱に弱く酸化しやすいため、ドレッシングなど生のままで使う、開封後は冷蔵庫で保管し1カ月以内に使い切るなどの注意が必要。